NASA seleciona SpaceX para levar astronautas a superfície da Lua

Em 2020, a NASA fechou contratos com três equipes comerciais – SpaceX, Dynetics e Blue Origin – para o programa Human Landing System (HLS). Eles pediram a cada uma dessas empresas que desenvolvessem um sistema de pouso inovador a ser usado no Programa Artemis para transportar astronautas até a superfície lunar. 

Em um anúncio extraordinário na sexta-feira, 16 de abril, a NASA disse que selecionou a SpaceX e seu veículo Starship para servir como módulo lunar para seu Programa Artemis. Este é o plano da NASA de devolver os humanos à Lua no final desta década

Créditos a imagem: John Kraus

A NASA concederá à SpaceX US$ 2,89 bilhões para o desenvolvimento do veículo Starship e dois voos. Uma dessas missões será um teste de vôo sem parafusos da nave estelar até a superfície lunar e vice-versa. A segunda missão será um vôo tripulado – o primeiro do programa Artemis – até a lua.

Esta será a primeira vez que os humanos caminharão na Lua desde 1972, com a missão final de pouso lunar do programa Apollo da NASA.

Critérios de seleção

Os critérios de seleção foram baseados na proficiência técnica, gestão e custos da empresa. A SpaceX teve uma boa pontuação em todos os três. Mas o orçamento parece ter sido o maior fator.

“Analisamos qual é o melhor valor para o governo”

disse Kathy Lueders, chefe do programa de exploração humana da NASA

Esperava se que a NASA escolhesse duas das três empresas na corrida para construir o módulo de pouso, já que a agência costuma ter vários fornecedores para garantir um backup e manter a energia da competição. No entanto, eles optaram por seguir em frente com a SpaceX sozinha. 

Embora a NASA quisesse “preservar um ambiente competitivo nesta fase do Programa HLS”, disse a agência em um documento obtido pelo The Washington Post, haviam preocupações orçamentárias. Em resposta, a SpaceX atualizou o custo de seu módulo de pouso para caber “no orçamento atual da NASA”.

Starship – A nave espacial da SpaceX

A empresa SpaceX está desenvolvendo a Starship para um dia transportar humanos e cargas para a Lua, Marte e destinos ainda mais distantes, lançando a nave a bordo do foguete Super Heavy. 

Para seu design de módulo lunar, a SpaceX lançou uma variação em sua nave espacial Starship. A empresa já está em seu 15º protótipo Starship e tem realizado testes regularmente. Muitos dos protótipos até agora caíram e explodiram, com SN10, seu décimo protótipo de nave estelar sendo o primeiro a pousar (embora tenha explodido logo após o pouso). 

Uma ilustração da nave espacial da SpaceX na lua. – Créditos: SpaceX

Segundo a NASA, a nave espacial ofereceu várias vantagens. Ela tem uma cabine espaçosa para astronautas, duas eclusas de ar e ampla capacidade de carga útil para levar um grande número de experimentos à Lua e retornar amostras à Terra. Os engenheiros da NASA também elogiaram o design inovador do veículo e a tecnologia voltada para o futuro que um dia também poderá ser usada em Marte.

Créditos: NASA/Space.com/arstechnica.com/

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